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Os unicórnios siberianos viviam ao lado dos humanos, e eles eram muito mais legais que a versão mítica

2021

Todos os rinocerontes são unicórnios, na verdade - eles simplesmente não são branco-nacarados e mágicos da maneira que nossos mitos dizem que deveriam ser. Essas bestas poderosas recebem sua força de músculos encorpados e armaduras corporais queratinizadas, em vez de arco-íris e magia, mas são os únicos unicórnios que temos. E uma espécie extinta é nomeada em conformidade: o unicórnio siberiano.

O Elasmotherium sibericum foi o último remanescente sobrevivente do gênero Elasmotherium, que já foi um grupo grande e diverso de rinocerontes gigantes. Acredita-se que os unicórnios siberianos tenham sido extintos durante uma ampla "extinção de fundo" ocorrida durante o Pleistoceno inicial e médio, que abrange um período de cerca de 126.000 a 2.5 milhões de anos atrás. As espécies não foram muito estudadas, mas pensava-se anteriormente que o E. sibericum havia desaparecido há cerca de 100.000 a 200.000 anos.

Mas novas pesquisas datando os molares fossilizados desses antigos unicórnios mostram que eles duraram até a extinção da megafauna do Quaternário. Esse é o nome científico para o evento que você conhece como o fim da última era glacial, quando muitos animais amados retroativamente - tigres-dentes-de-sabre e mamutes-lanudos, por exemplo - morreram quando o clima mudou. O artigo, publicado esta semana na revista Nature Ecology & Evolution, data os fósseis mais recentes para cerca de 35.000 a 39.000 anos de idade. Os seres humanos começaram a se dispersar muito antes da extinção da megafauna, de modo que tem havido muito debate no passado sobre se as mortes generalizadas de várias espécies se devem à caça excessiva ou à mudança climática.

Neste caso, porém, parece que o aumento da temperatura é o que matou essas feras gigantes. Os pesquisadores observam neste recente artigo que os unicórnios siberianos tinham algumas adaptações extremas que limitavam sua dieta, então quando a vegetação começou a mudar, o E. sibericum simplesmente não podia mudar rápido o suficiente para sobreviver. As linhagens que geraram antílopes e rinocerontes modernos sobreviveram a essa extinção, evoluindo para uma dieta diferente, o que elas podiam fazer porque pastavam e pastavam em uma variedade de plantas. Unicórnios siberianos não podiam. Com base no ângulo entre a parte de trás da cabeça e o palato (o osso no céu da boca), os pesquisadores acreditam que os unicórnios siberianos mantêm suas cabeças ainda mais baixas do que os rinocerontes modernos. Isto permitiu-lhes comer vegetação muito perto do solo. Mas quando o nicho ecológico desapareceu, o mesmo aconteceu com eles.

Os autores apontam que a extinção foi especialmente provável porque o E. sibericum possuía uma distribuição geográfica altamente restrita, um pequeno tamanho populacional e uma taxa reprodutiva baixa. Rhinocerotinae, o grupo que inclui rinocerontes modernos, sobreviveu enquanto seus primos Elasmotherium morreram. Este artigo também mostra que os dois grupos se separaram muito antes, em torno de 43 milhões de anos. Embora parecessem superficialmente semelhantes, os antigos rinocerontes faziam parte de um grupo altamente especializado que simplesmente não podia sobreviver a uma mudança maciça no clima.

Nós sabemos tudo isso agora porque este grupo de pesquisadores decidiu realmente olhar para a evidência que eles já tinham na frente deles. Os 25 espécimes que realizaram datação por radiocarbono estavam em várias coleções de museus, mas, como escreveram no estudo, nenhuma datação ou análise genética foi feita para a espécie. Por fim, esses unicórnios da vida real estão passando o dia no sol.

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