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Como funcionam esses balões de internet em Porto Rico?

2021

Faz mais de seis semanas que o furacão Maria devastou Porto Rico, deixando milhões sem energia ou acesso a comunicações confiáveis.

A tempestade atingiu a infra-estrutura de comunicações da ilha - afinal, as torres de celular não podem produzir sinal sem energia, e as baterias de reserva duram apenas algumas horas. O furacão também danificou as linhas de fibra acima do solo que conectam as torres à rede principal. A AT & T, por exemplo, está usando medidas paliativas como as torres de celular portátil em caminhões para ajudar a fazer a rede de volta, e diz que 70 por cento da população agora está coberta por sua rede.

E depois há os balões.

Enquanto fazem reparos no solo e dão outros passos em terra firme, a AT & T e a T-Mobile também estão ligadas à rede de embarcações flutuantes na estratosfera.

A Alphabet, empresa controladora do Google e a gigante da tecnologia responsável pelos balões, chama a empreitada de "tecnologia experimental". Na verdade, a incubadora no Alphabet que executa o projeto é conhecida como "X, a Fábrica da Moonshot ou apenas X. A iniciativa de balão é apelidada de Projeto Loon.

Pense em cada balão como uma torre de celular na estratosfera, a dezenas de milhares de metros do chão. Eles não estão produzindo Wi-Fi, mas estão fazendo um sinal LTE; Cada balão pode cobrir cerca de 1.931 milhas quadradas com seu sinal. Mas esse balão de internet não é suficiente para alguém transmitir Stranger Things ou até fazer uma ligação telefônica. O objetivo é permitir que as pessoas façam tarefas simples, como texto ou checagem de e-mail.

Os próprios balões precisam receber esse sinal LTE de algum lugar, e que em algum lugar é o chão, onde tanto a AT & T quanto a T-Mobile estão emitindo o sinal. Isso significa duas coisas: você não será capaz de dizer que o sinal está vindo do céu, e você tem que ter planos com uma dessas duas operadoras para usá-lo.

Os próprios balões são de um branco fantasmagórico, mais ou menos do tamanho de uma quadra de tênis, feitos de polietileno. Eles não têm motores, mas têm painéis solares para alimentar o equipamento a bordo.

Por coincidência, Loon já tinha um local de lançamento (chamado “Chicken Little”) em Porto Rico como parte do projeto mais amplo, mas esses balões viajaram de um local de lançamento em Nevada (chamado “Big Bird”).

Como os balões estão à mercê dos ventos estratosféricos, a única maneira de os controladores navegarem neles é mudando a altitude para capturar uma camada diferente de vento.

A maneira como eles fazem isso é interessante: há um balão menor dentro do balão de hélio maior. Ao bombear o interior do navio cheio de ar da atmosfera, ou liberando o ar para fora, a máquina voadora desce ou sobe. Assim, o mecanismo que moveu os balões do Project Loom cerca de 16 milhões de milhas é uma física muito básica, embora a navegação esteja longe de ser simples. As pessoas da equipe X usaram simulações de computador e dados das viagens reais dos balões para criar algoritmos de aprendizado de máquina que tornam mais fácil para os balões viajarem de um lugar para outro, ou agrupar em um local designado.

Quer aprender mais? Vá até Flightradar24.com e vá até Porto Rico. Você pode encontrar seis balões na região, todos em altitudes superiores a 50.000 pés. O Projeto Loon, no entanto, não confirma que esses navios são realmente deles ou quantos exatamente eles estão usando. O melhor que conseguimos deles é que há uma mão na área.

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